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Impact of Discrimination

February 07, 2017

Discrimination Linked to Increased Stress, Poorer Health
Press release from the American Psychological Association

(See Spanish version below.)

Nearly half of U.S. adults report they have experienced a major form of unfair treatment or discrimination, including being unfairly questioned or threatened by police, being fired or passed over for promotion or treated unfairly when receiving health care. These acts of discrimination are associated with higher reported stress levels and poorer reported health, according to the survey Stress in America™: The Impact of Discrimination released by the American Psychological Association (APA).

The survey, which was conducted online by Harris Poll on behalf of APA among 3,361 adults in August 2015, found that nearly seven in 10 adults in the U.S. report having experienced discrimination, and 61 percent said they experience day-to-day discrimination, such as being treated with less courtesy or respect, receiving poorer service than others, or being threatened or harassed.

Black adults are among the most likely to report experiencing some sort of discrimination. More than three in four black adults report experiencing day-to-day discrimination and nearly two in five black men say that police have unfairly stopped, searched, questioned, physically threatened or abused them. Black, Asian, Hispanic and American Indian/Alaska native adults report that race is the main reason they have experienced discrimination.

“It’s clear that discrimination is widespread and impacts many people, whether it is due to race, ethnicity, age, disability, gender or sexual orientation,” said Jaime Diaz-Granados, PhD, APA’s executive director for education. “And when people frequently experience unfair treatment, it can contribute to increased stress and poorer health.”

For many adults, even the anticipation of discrimination contributes to stress. Three in 10 Hispanic and black adults who report experiencing day-to-day discrimination at least once a week say that they feel they have to be very careful about their appearance to get good service or avoid harassment. This heightened state of vigilance among those experiencing discrimination also includes trying to prepare for insults from others before leaving home and taking care of what they say and how they say it.

The results from this year’s Stress in America™ survey also suggest that there are significant disparities in the experience of stress itself, and that stress also may be associated with other health disparities. The nearly one-quarter (23 percent) of adults who report that their health is only “fair” or “poor” have a higher reported stress level on average than those who rate their stress as “very good” or “excellent.”

Certain populations consistently struggle with stress more than others, such as Hispanic adults, who report the highest stress levels on average. Younger generations, women, adults with disabilities, and adults who are lesbian, gay, bisexual or transgender also report higher average stress levels and are more likely than their counterparts to say that their stress has increased since last year.

“Stress takes a toll on our health, and nearly one-quarter of all adults say they don’t always have access to the health care they need,” said Cynthia Belar, PhD, APA’s interim chief executive officer. “In particular, Hispanics—who reported the highest stress levels—were more likely to say they can’t access a non-emergency doctor when they need one. This year’s survey shows that certain subsets of our population are less healthy than others and are not receiving the same level of care as adults in general. This is an issue that must be addressed.”

The report uncovered some good news about stress management related to discrimination. Despite their stress, the majority of adults (59 percent) who report experiencing discrimination feel that they have dealt quite well or very well with it and any resulting changes or problems.

In addition, many adults report having a positive outlook, and survey findings point to the strong impact of emotional support. Having someone they can ask for emotional support if they need it, such as talking about problems or helping them make a difficult decision, appears to improve the way that individuals view their ability to cope with discrimination. Adults who experienced discrimination and had emotional support were twice as likely to say that they coped quite or very well compared with those adults who experienced discrimination but did not have emotional support (65 percent vs. 37 percent of those who reported not having emotional support).

Since 2007, the survey has found that money and work are consistently the top two sources of significant stress (67 percent and 65 percent in 2015, respectively). This year, for the first time, the survey found that family responsibilities were the third most common stressor (54 percent), followed by personal health concerns (51 percent), health problems affecting their family (50 percent), and the economy (50 percent).

While average reported stress levels in the United States have increased slightly in the past two years (5.1 in 2015 and 4.9 in 2014 on a 10-point scale, where 1 is “little or no stress” and 10 is “a great deal of stress”), adults are more likely than in past years to report experiencing extreme stress (a rating of 8, 9 or 10 on a 10-point scale). Twenty-four percent of adults report these levels, compared with 18 percent in 2014. This represents the highest percentage reporting extreme stress since 2010.

Spanish version:

Cerca del cincuenta por ciento de los adultos estadounidenses afirma haber sido objeto de una forma notable de tratamiento injusto o discriminación, como interrogatorios o amenazas indebidas por parte de la policía, despidos o exclusión de ascensos laborales, o tratamiento injusto al recibir atención médica. Estos actos de discriminación están asociados con niveles más altos de estrés y problemas de salud reportados por los encuestados, según la nueva encuesta Stress in America™: The Impact of Discrimination, por la Asociación Americana de Psicología (American Psychological Association, APA).

La encuesta, realizada en Internet por Harris Poll en representación de APA, con la participación de 3,361 adultos en agosto del 2015, revela que, en los Estados Unidos, cerca de 7 de cada 10 adultos afirman haber experimentado discriminación, y que el 61 por ciento dice que experimenta discriminación cotidiana como estar tratado con menos cortesía o respeto, recibir servicios insuficientes en comparación con otros clientes, o estar amenazado o acosado.

Los adultos de la raza negra están entre los más propensos a reportar experimentar ciertos tipos de discriminación. Más de 3 de cada 4 adultos de la raza negra reportan experimentar actos de discriminación cotidianos, y cerca de 2 de cada 5 afirman que las fuerzas policiales los han retenido, registrado, interrogado sin motivo, amenazado físicamente o abusado de ellos. Por su parte, los adultos negros, asiáticos, hispanos e indígenas norteamericanos/originarios de Alaska (AI/AN) afirman que la raza es la causa principal de que hayan experimentado discriminación.

“Está claro que la discriminación está ampliamente generalizada, y ejerce un impacto en muchas personas, ya sea debido a la raza, origen étnico, edad, discapacidad, género u orientación sexual,” expresó el Dr. Jaime Díaz-Granados, PhD, director ejecutivo de educación de APA. “Y cuando se experimenta con frecuencia un tratamiento injusto, esa situación puede contribuir a un mayor estrés y a mayores problemas de salud.”

En muchos adultos, incluso la posibilidad de un acto discriminatorio contribuye al estrés. Tres de cada diez adultos hispanos y de la raza negra encuestados que afirman ser víctimas de discriminación cotidiana al menos una vez por semana, revelan que sienten la necesidad de ser meticulosos con su buena apariencia personal para que se les preste un buen servicio, o para evitar acoso. Este estado de vigilancia intensificada en quienes experimentan discriminación, también consiste en preparar para recibir insultos por parte de otras personas antes de salir de sus viviendas, y tener cuidado con lo que dicen y la forma en que lo hacen.

Los resultados de la encuesta Stress in America™ de este año también indican significativas disparidades en la experiencia del estrés en sí, y que dicho estrés también puede asociarse con otras desigualdades en el estado de salud. Casi la cuarta parte (23 por ciento) de los adultos que reportan su estado de salud como solo “aceptable” o “malo,” reportan mayores niveles de estrés como promedio, en comparación con quienes afirman que su estado de salud es “muy bueno” o “excelente.”

Asimismo, ciertas poblaciones luchan constantemente con el estrés más que otras poblaciones, como en el caso de los adultos hispanos, quienes reportan los mayores niveles de estrés como promedio. Por su parte, las generaciones más jóvenes, las mujeres, los adultos con discapacidades, y las personas adultas LGBT (lesbianas, gay, bisexuales y transgéneros) también reportan mayores niveles promedio de estrés, y son más propensos que sus contrapartes a afirmar que su estrés se ha incrementado en relación con el año pasado.

“El estrés hace mella en nuestra salud, y casi una cuarta parte de todos los adultos afirma que no siempre tienen acceso a la atención médica que necesitan,” añadió la Dra. Cynthia Belar, PhD, directora ejecutiva interina de APA. “En particular, los hispanos—quienes reportaron los mayores niveles de estrés— mostraron mayor propensión a afirmar que no pueden tener acceso a un médico que les atienda un problema no urgente cuando lo necesitan. La encuesta de este año demuestra que ciertos subgrupos de nuestra población son menos saludables que otros, y que no están recibiendo el mismo nivel de atención médica como los adultos en general. Es un problema que se debe abordar.”

Sin embargo, la encuesta también revela buenas noticias con respecto al control del estrés relacionado con la discriminación. A pesar de su estrés, la mayoría de los adultos participantes (59 por ciento) quienes afirmaron experimentar discriminación, estiman que han manejado bastante bien o muy bien el estrés y cualquier cambio o problema resultante.

Además, muchos adultos afirman tener una perspectiva positiva, y los hallazgos de la encuesta indican el sólido impacto del apoyo emocional. Contar con una persona a la que se le pueda pedir apoyo emocional si se necesita, como hablar sobre problemas o ayudar a tomar una decisión difícil, mejora aparentemente la forma en que los encuestados consideran su capacidad para enfrentar la discriminación. Los adultos que experimentaron la discriminación y tenían el apoyo emocional son dos veces más propensos a decir que sobrellevaron bastante o muy bien, en comparación con los adultos que experimentaron la discriminación pero no tenían apoyo emocional (65 por ciento frente a 37 por ciento que dicen que no tenían apoyo emocional).

Desde el 2007, la encuesta ha demostrado que el dinero y la situación laboral están constantemente en los primeros lugares como las dos fuentes principales de estrés (67 por ciento y 65 por ciento en el 2015, respectivamente). Este año, por primera vez, el sondeo reveló que las responsabilidades familiares fueron el tercer factor estresante más común (54 por ciento), seguido por las preocupaciones de salud personal (51 por ciento), los problemas de salud que afectan a la familia (50 por ciento), y la economía (50 por ciento).

Si bien los niveles promedio de estrés reportados en los Estados Unidos experimentaron un ligero incremento en los dos últimos años (5.1 en el 2015 y 4.9 en el 2014, en una escala de 10 puntos donde - 1 equivale a “escaso o ningún estrés” y 10 a “mucho estrés”), los adultos son más propensos que en años anteriores a reportar un estrés extremo (de 8, 9 o 10 en la escala de 10 puntos). El 24 por ciento de los adultos reporta esos niveles, en comparación con el 18 por ciento en el 2014. Esta cifra representa el más alto porcentaje de reporte de estrés extremo desde el 2010.